Пролог

Гризли в очередной раз обвел взглядом экраны слежения и в очередной раз ничего не увидел на них ничего, кроме знакомого до мелочей ангара. Наниматели опаздывали уже на восемнадцать минут. Это было странно, потому что оба предыдущих раза они были предельно точны.

Гризли тяжело вздохнул и вернулся к созерцанию утечки какого-то газа из трубы на дальней стене ангара. Пять минут назад он послал к трубе робота наблюдателя и теперь обладал детальной информацией о скорости и характере утечки. Выяснилось, что газ относится к числу ядовитых, и что если скорость утечки не изменится, через 27 часов 36 минут 54 секунды концентрация газа в воздухе превысит критический уровень, и ангар закроют до ликвидации аварии. Оставалось надеяться, что наниматели появятся в течение этих двадцати семи часов.

Гризли собрался дать задание роботу изменить диаметр отверстия таким образом, чтобы время безопасной утечки стало равным 27 часам, как вдруг сработал датчик движения. Молодой человек повернулся к экрану. В ангар вошли двое — мужчина и девушка. Они быстрым шагом приближались к космическому кораблю. Еще пара шагов, и они попали в зону действия детектора личности. Прозвенел звонок, и на главном экране появилась информация о гостях. С опозданием в двадцать минут пришли его наниматели. Гризли нажал кнопку открытия шлюза и пошел на встречу гостям.

Они встретились на полпути между шлюзом и рубкой. Гризли успел заметить, как девушка спрятала в сумочку ручной сканер — гости проверяли, нет ли на борту кого-нибудь еще, кроме Гризли.

— Здравствуйте, командор, — приветливо улыбнувшись, произнес мужчина. — Извините за опоздание.

— Здравствуйте, Гриз, — девушка взглянула в глаза молодого человека и улыбнулась.

Гризли вдруг ощутил, что очень рад видеть своих временных хозяев.

— Привет, привет. Ничего страшного, что значат несколько минут по сравнению с вечностью?

— Вы правы, Гриз, — девушка протянула Гризли инфо-кристалл. — Вот карта первого участка.

— Отлично. — Гризли взял кристалл. — Пойду готовить корабль к старту. Ваши каюты дальше по коридору. Вот ключи, — он достал из кармана две карточки доступа, — располагайтесь.

Отдав ключи, Гризли широким шагом пошел в рубку. Поворачивая за угол, он не удержался и обернулся. Девушка стояла и смотрела ему вслед. Двухнедельное путешествие в неизвестность уже не казалось таким скучным. Конечно, Гризли предпочел, чтобы отца девушки не было на борту, но с этим поделать ничего нельзя. Молодой человек усмехнулся и вошел в рубку.

— Парень, похоже, от тебя без ума, Лур. — Произнес мужчина. — Смотри, не переусердствуй.

— Все под контролем, папа. Немного сердечности сделают боьше, чем деньги.

— Но согласился-то он из-за денег.

— Люди меняются.

— Ну-ну, надеюсь, что он нас не подведет.

— В любом случае, кроме него нам никто не может помочь.

Спустя полчаса торговый корабль «Звездный меняла» класса «купец» покинул орбитальную станцию и отправился в путь. Штатный экипаж «купца» состоит из десяти человек, но в этот раз на борту было всего три человека — Гризли и два пассажира. Это было одним из условий контракта. Странного, но очень выгодного контракта. В случае успеха Гризли и его команду ждала награда, равнозначная трехлетнему заработку при самых выгодных перевозках. В случае неудачи… В случае неудачи Гризли, скорее всего, ждала смерть. Ситуация осложнялась тем, что конечная точка путешествия Гризли была неизвестна. Наниматели будут открывать маршрут поэтапно. Еще одним условием контракта было абсолютное радиомолчание. Даже в аварийной ситуации нельзя было выходить на связь или посылать сигнал бедствия.

Глядя на исчезающие с экрана признаки цивилизации, Гризли в очередной раз спросил себя, правильно ли он поступает… И в очередной раз не нашел ответа на свой вопрос. Честно говоря, он не мог ответить даже на такой простой вопрос, а зачем он вообще согласился с таким диким предложением — отправиться в Черную Зону на поиски артефактов. Вернее, не на поиски — Рувг и Лур были уверены, что где-то в Черной Зоне скрывается планета с покинутым городом исчезнувшей цивилизации, намного опередившей в своем развитии землян и известные им цивилизации.

Узнав координаты этой планеты, Рувг и Лур долго пытались найти корабль, который доставил бы их на планету. Рувг говорил, что они провели целое исследование, пытаясь определить наиболее подходящие им корабль и капитана, прежде чем обратиться за помощью к Гризли.

У Гризли были сомнения на этот счет, подобное исследование должно было занять много времени и породить массу слухов. Если, конечно, Рувг и Лур не убивали отказавшихся капитанов. Гризли припомнил пару исчезновений кораблей вольных торговцев за последний год, но все они выглядели вполне естественно. Так что, скорее всего, он был первым и единственным, к кому обратились Рувг и Лур.

Что-то было странное в этой паре, особенно в Лур. Каждый раз, когда Гризли видел девушку, он не мог отделаться от ощущения, что она изменилась. Что именно менялось в облике девушки, Гризли сказать не мог. Не помог даже главный компьютер, которому Гризли дал задание сравнить и проанализировать видеозапись девушки за несколько дней. Что-то неуловимое взглядом, и не поддающееся анализу менялось в облике Лур.

Каждую новую встречу, девушка выглядела чуть иначе, и каждый раз Гризли тщательно изучал ее лицо, фигуру, жесты, манеру говорить и улыбку… Время от времени, особенно когда Лур замечала его пристальное внимание и вопросительно приподнимала бровь, Гризли спрашивал себя, а не влюбился ли он в девушку? И не знал что ответить.

На вторую неделю полета ситуация еще более усугубилась — Лур приснилась Гризли. Молодой человек проснулся весь в холодном поту, и с криком на устах. Всю оставшуюся часть ночи Гризли просидел на кровати, и у него перед глазами стояло окончание сна. Он и Лур занимаются любовью, и вдруг девушка начинает меняться — меняется лицо, волосы, тело, возраст… Гризли в ужасе вскакивает на ноги и видит свое отражение в зеркале. Но вместо молодого, полного сил мужчины на него смотрит седой, обрюзгший старик. Гризли начинает осматривать себя и убеждается, что зеркало не врет — он действительно старик. Постаревшая Лур подходит к нему, обнимает за шею и говорит «Спасибо, милый, это было прекрасно». Потом Лур начинает преображаться, и вновь становится той прекрасной юной девушкой, с которой Гризли познакомился. Завершив преображение, Лур поцеловала Гризли в губы, и в тот момент, когда их губы разъединились, Гризли осыпался вниз, будто он был не из плоти и крови, а состоял из песка. На этом месте Гризли проснулся, и не узнал, что произошло потом, да, честно говоря, он и не хотел этого знать.

Совершенно разбитый, Гризли вошел в рубку, все еще пытаясь постичь смысл сна. Внезапно одно из кресел повернулось. От неожиданности Гризли выхватил пистолет, и чуть было не спустил курок. Сидящая в кресле Лур закрылась руками и испуганно вскрикнула.

— Черт, — пробормотал Гризли, убирая пистолет. — Я же мог вас убить.

— Рада, что этого не произошло, — девушка натянуто улыбнулась.

— Что вы здесь дела…- начал Гризли и осекся.

Сейчас ему не нужен был компьютер, чтобы понять, что изменилось в Лур — под глазами синяки, губы дрожат, волосы кое-как стянуты в хвостик.

— Что случилось, Лур?!

— Не знаю, Гриз, — девушка отрешенно смотрела мимо. — Не знаю.

Гризли подошел к девушке и, присев на корточки возле ее кресла, взял руку Лур в свою.

— Что случилось, Лур? Ты выглядишь так, будто увидела саму Смерть.

При этих словах Лур вздрогнула и сжала ладонь Гризли, потом взглянула ему в глаза, Гризли увидел, что глаза девушки широко раскрыты, и в их глубине застыл ужас.

— Гриз, милый, только не говори отцу, — лихорадочно зашептала девушка. — Обещаешь? — и не дожидаясь ответа, продолжила.

— Мне кажется, что я в тебя влюбилась. Молчи, ничего не говори. Сегодня я видела очень страшный сон…

У Гризли засосало род ложечкой от нехорошего предчувствия, а девушка, не отрывая взгляда от глаз молодого человека, продолжала.

— Вначале все было очень хорошо…- Лур замялась, и Гризли понял, какие именно слова она сейчас произнесет. — Мы занимались любовью. Это было просто волшебно… А потом… потом… — голос Лур сорвался, она чуть не заплакала. — Потом ты стал меняться. Гриз, это было так ужасно! Мы занимаемся любовью, а ты меняешься!

Девушка ткнулась в плечо Гризли и зарыдала. Молодой человек обнял ее и, гладя по голове, стал говорить ласковые успокоительные слова. Через некоторое время Лур успокоилась и взглянула на Гризли. Глядя на ее заплаканное, но прекрасное лицо, Гризли не смог сдержаться и поцеловал девушку. Лур ответила на поцелуй так жадно и безудержно, что Гризли окончательно потерял контроль над происходящим.

В разгар буйства губ, рук и тел на пороге рубки появился Рувг. Увидев происходящее, он с неожиданной для своего сложения силой отшвырнул Гризли к стене и начал осыпать ударами, от которых тот практически не закрывался. Тем временем Лур, подхватив свою одежду, выскочила из рубки.

Гризли не видел девушку до приземления на затерянной планете. Молодой человек мог только догадываться, что произошло между девушкой и ее отцом, потому что еще в самом начале полета по просьбе Рувга отключил систему наблюдения за их каютами. Так или иначе, но вновь Гризли увидел Лур лишь в тот день, когда было решено спускаться на планету.

Они вошли в рубку вместе — отец и дочь. Оба были веселы и довольны, будто вернулся тот день, когда корабль покинул причал.

— Доброе утро, мистер Гризли, — поздоровался Рувг.

— Привет, Гриз! — улыбнулась Лур. — Давно не виделись.

— Здравствуйте, Рувг. — Гризли избегал смотреть на деввушку., чтобы не провоцировать ее отца. — Рад, что у вас хорошее настроение.

— А почему оно должно быть плохим? — Рувг совершенно искренне удивился, казалось, что он и думать забыл о том, что застал свою дочь в объятьях Гризли. — Сегодня великий день! Сегодня должна осуществиться наша мечта. И вы нам очень поможете, мистер Гризли.

— Папа! — одернула его Лур. — Гризли и так много для нас сделал.

— Но он же не откажет нам в маленькой, совершенно пустяковой просьбе?

— Папа!

Гризли недоуменно переводил взгляд с Лур на Рувга и обратно, совершенно не понимая, о чем идет речь.

— Может быть, вы вначале скажите мне, в чем дело, прежде чем решать, как я поступлю?

— Дело в том…- одновременно начали отец и дочь, и одновременно замолчали.

— Скажи ты, папа.

— Хорошо. Дело в том, мистер Гризли, что согласно легенде, там, куда мы сегодня отправимся, находится некий артефакт. Мы не знаем его истинные размеры, но есть все основания предполагать, что он достаточно массивен. Ни я, ни моя дочь не сможем его поднять, а если и сможем, то вряд ли донесем его до корабля. Нам может, скорее всего, нам понадобится помощь.

Гризли вспомнилась легкость, с которой Рувг отшвырнул его от Лур, но он промолчал, перехватив взгляд девушки, в котором читалась просьба.

— Давайте вначале окажемся на планете, а то мы делим шкуру неубитого оленя.

— У нас говорят «едим яйцо дракона», — сказала Лур, — но ты прав.

Девушка улыбнулась, и в этот момент Гризли показалось, что вместо Лур он видит старуху из своего сна. По спине молодого человека пробежал холодок. Гризли внимательно вгляделся в лицо девушки, видение уже исчезло.

— Что-нибудь случилось, Гриз?

— Все в порядке. Видимо, я просто устал.

— Вот координаты того места, куда вы должны посадить корабль, мистер Гризли, — Рувг протянул ему кристалл.

Гризли ввел координаты в компьютер, и корабль начал спуск. После удивительной точности координат планеты, Гризли был склонен ожидать чего-то подобного и с координатами места посадки. Но результат превзошел все его самые смелые предположения. Координаты указывали точно на центр достаточно небольшой — порядка ста футов в диаметре — площадки, расположенной на высоте трехсот футов среди жилого массива. Во время маневрирования Гризли видел еще несколько подобных площадок, но мысль о случайном совпадении отбросил сразу после ее появления. Зато другая мысль практически неотвязно звучала в голове — не совершил ли он большую ошибку, согласившись на предложение Рувга и Лур.

Больше чем точность координат Гризли поразило поведение Лур и ее отца. Глядя на экран, они, казалось, узнавали отдельные здания, мимо которых пролетал «Звездный меняла». Причем, у Гризли создалось устойчивое ощущение, что отец с дочерью узнают увиденное не так, как узнают изображенное на картинке, нет, казалось, что они вспоминают здания и события с ними связанные, обмениваясь взглядами и улыбками.

Гризли вспомнил слова Рувга о том, что цивилизация, построившая город исчезла несколько тысяч лет назад, что вполне согласовывалось с состоянием города и окружающего его леса. И все же, Рувг и Лур явно узнавали город. Гризли стало очень неуютно, и он незаметно передвинул пистолет так, чтобы в случае опасности его было легко достать.

Двигатели смолкли, начала рассеиваться пыль, поднявшаяся при посадке.

— Неужели, это все-таки свершилось, Лур? — голос Рувга прерывался от волнения, а в глазах горел лихорадочный блеск. — Неужели?

— Да, папа, мы нашли его, — ответила Лур.

— Поздравляю вас, — сказал Гризли и постарался быстрее оказаться на ногах.

— Спасибо, мистер Гризли. Вы ведь поможете нам донести артефакт до корабля? — спросил Рувг.

Гризли понял, что это не вопрос, а утверждение. Единственный способ отказаться, который у него был — это убийство Рувга. Но убивать отца девушки, за которой ухаживаешь — наиболее верный способ прервать ухаживание.

— Хорошо. Нужно же развеяться после двух недель полета?

Рувг хлопнул его по плечу, а Лур подарила восхитительную обжигающую улыбку. Гризли улыбнулся в ответ и вышел из рубки. Едва закрылась дверь, улыбка исчезла с лица Лур.

— Папа, ты можешь все испортить!

— Почему?

— Ты заставляешь его нервничать, хотя прекрасно знаешь, что он должен пойти туда по собственной воле.

— Ты преувеличиваешь, дочка. После твоего трюка со сном, он пойдет за тобой хоть в пасть дракона.

— Так-то оно так, но что-то в Гризли меня беспокоит. Все еще может сорваться. Нужно быт предельно осторожными, особенно сейчас, когда до успеха осталось так мало.

— Ты как всегда права. Прости, что не поверил в твой «любовный» план.

Спустя час Гризли, Лур и Рувг находились уже довольно далеко от корабля. Они спускались и поднимались, переходили из здания в здание. Кое-где еще работали различные механизмы. Рувг сказал, что, судя по внешнему виду, все системы города находятся в работоспособном состоянии. Нужно лишь переключить их в штатный режим. В доказательство своих слов он нажал несколько клавиш на своем компьютере, по которому проверял правильность пути, раздалось несколько звуков (слова на языке жителей города), и из невидимых динамиков полилась тихая мелодия.

— В таком огромном городе должен транспорт, — заметил Гризли. — Это бы нас сильно выручило.

— А ведь верно, папа, поддержала Гризли Лур.

— Тут должны быть транспортные кабины. Сейчас сверюсь с планом. — Рувг вновь обратился к своему компьютеру.

Лур зашла ему за спину, чтобы наблюдать за поисками и помочь в случае необходимости. Гризли подошел ближе к Лур и осторожно взял ее за руку. Девушка благодарно сжала его пальцы и сделала шаг к молодому человеку, продолжая заинтересованно смотреть на экран компьютера отца.

— Нашел! — воскликнул Рувг. — Если верить карте, пойдя по этому коридору, мы попадем в транспортный сектор.

Гризли так и подмывало спросить, где Рувг разжился такой точной картой давно исчезнувшей цивилизации, но решил не делать этого, так как у него теперь был маршрут к планете. Несколько рейдов сюда сделают его самого и его ребят сказочно богатыми. Правда, пока все еще остро стоял вопрос о благополучном возвращении обратно.

Точно в соответствии с предсказанием компьютера Рувга, пройдя по коридору, путешественники оказались в помещении, заставленным цилиндрическими колоннами. Гризли сделал мысленную пометку при случае обязательно скопировать содержимое компьютера Рувга.

— Думаю, нам лучше отправиться одновременно, — сказал Рувг. — Вот эта кабина нам сгодится. — он подошел к выбранной кабине, двери которой открылись при его приближении.

Рувг и его спутники вошли внутрь. Секунд через пять двери закрылись. Тем временем Рувг нашел в своем компьютере нужный код и набрал его на панели кабины. Воздух подернулся маревом и вновь стал прозрачным. Двери кабины открылись. В первое мгновение гризли подумал, что ничего не изменилось, но, приглядевшись, увидел, что надписи на стенах комнаты выглядят несколько иначе.

Изменились и его спутники — и Рувг, и Лур с трудом пытались скрыть охватившее их волнение, видимо, цель путешествия находилась в двух шагах.

Так оно и оказалось. Пройдя пару поворотов, Рувг, Лур и Гризли оказались перед дверь, покрытой разноцветным мерцанием.

— Вот место, куда мы так долго стремились, мистер Гризли. — благоговейно сказал Рувг. — Место, овеянное легендами.

Гризли посмотрел на дверь. На его взгляд она ничем не отличалась от десятка таких же дверей, которые они миновали за сегодня.

— Что же здесь такого удивительного?

— О, мистер Гризли, чтобы это узнать, нужно побывать за дверью.

— Звучит интригующе, но ничего не объясняет.

— Дело в том, Гри, — вступила в разговор Лур, — что за этой дверью находится то, что мможет выполнить твое самое сокровенное желание. Необязательно это будет то, о чем ты часто думаешь или мечтаешь. Каким-то образом твое желание извлекается из твоего подсознания и осуществляется.

— А если я подсознательно хочу, чтобы произошел конец света? — спросил Гризли.

— Вероятно, мистер Гризли, так и произойдет. Ведь цивилизация, создавшая эту машину исчезла.

— И вы хотите вывезти эту машину отсюда?

— Да. Если удастся. По нашим сведениям машина не очень большая.

— Насколько я понимаю, вы хотите использовать ее для обогащения?

— Нет, мистер Гризли. Цивилизация не готова использовать эту машину. — ответил Рувг, ставший серьезным. — Мы хотим подарить эту машину своему народу. Нас осталось очень мало во Вслененной.

— Разве вы не люди? — удивился Гризли.

— Нет, мистер Гризли, мы не люди. И даже не гуманоиды. — ответил Рувг. — Наш народ называется вороглы.

И тут произошло нечто одновременно удивительное и ужасное. Рувг и Лур одновременно начали изменяться. Лица стали расплываться, будто были вылеплены из воска и оказались вблизи огня. Рувг и Лур сняли всю свою одежду, и их тела тоже начали преображаться.

Гризли отступил к стенке коридора и непроизвольно схватился за оружие, глядя на изменение своих спутников. Спустя пару минут перед ним предстала пара существ, которых он никогда не встречал в своей жизни. Гризли сомневался, что они вообще были внесены в классификацию живых существ Вселенной.

Больше всего они походили на крылатых игрушечных зайцев. Ростом существа были около пяти футов, причем голова была настолько велика, что вызывал удивление сам факт прямохождения таких существ. Тем не менее, они ходили за задних лапах, которые, на первый взгляд, состояли из одних ступней.

Рувг и Лур подошли к Гризли и взяли его за руки своими мягкими лапами. Гризли вспомнил, что не так давно занимался любовью с одним из этих гигантских зайцев, и его передернуло от отвращения.

— Неужели мы такие страшные? — спросил Рувг-заяц.

— Нет, — ответил Гризли, сглотнув. — Вы очень милые. Просто у меня в детстве была похожая на вас игрушка. Только без крыльев.

— Вот так? — Лур сложила крылья. — А какого цвета она была?

Гризли взглянул на зайчиху.

— Почти такого же, как ты. Может чуть светлее.

— Здорово! — Лур улыбнулась.

— Вы нам поможете, мистер Гризли? — спросил Рувг? — Ведь и ваше желание осуществится.

Гризли задумался, переводя взгляд с Рувга на Лур и обратно. В глазах обоих вороглов светилась надежда на его помощь. Кожистые крылья открывались и закрывались, издавая легкий шорох. Скорее всего, за дверью действительно находится машина, исполняющая желания. Что ж, у Гризли было сокровенное желание, вернее, мечта, ради осуществления которой он и занялся торговлей. Стоило рискнуть, тем более, что, похоже, другого выбора у него не было.

— Хорошо. Я помогу вам.

— Спасибо, мистер Гризли! Вы не пожалеете о своем решении! — обрадовался Рувг.

— Надеюсь, — пробормотал Гризли. Лур сжала его ладонь, и он с трудом подавил дрожь. — Что нужно делать?

— Сейчас мы пройдем в эту дверь. Судя по собранным нами сведениям, все мы окажемся в одной комнате, но видеть и слышать друг друга не сможем. В противоположной стене комнаты будет несколько дверей. Нам нужна дверь вот с таким символом, — Рувг показал изображение знака на экране компьютера. — За этой дверью и находится машина. Там мы встретимся и решим, что будем делать дальше.

— Почему мы не сможем видеть друг друга в первой комнате? — спросил Гризли.

— Так действует сканирующее поле машины.

— Ладно, не сможем видеть, так не сможем. Приступим.

Рувг выключил компьютер и положил его на кучку своей одежды. После этого шагнул в мерцающее поле и пропал. Было видно, как открылась и закрылась дверь, но самого Рувга видно не было.

— Теперь ты, Гри, — сказала Лур, мягко подталкивая молодого человека к двери.

— Хорошо, мой зайчик, — усмехнулся Гризли и, шагнув в мерцающее поле, пропал.

Открылась и закрылась дверь. Лур улыбнулась и начала обратное преображение. Из поля вышел Рувг, уже вернувший себе человеческий облик. Дождавшись того, что Лур вновь стала человеком, он сказал.

— Ну вот. Нам осталось только ждать. Процесс займет около часа. Потом мы отключим поле и войдем внутрь.

— Что-что, а ждать мы умеем. — Лур с удовольствием потянулась и тряхнула головой, разбрасывая волосы по плечам. — Как же мне не нравится быть зайчаном. Эти уши и крылья — такая мука! Совершенно не знаю что с ними делать.

— Ничего, дочка, скоро у нас будет новый облик. Самый совершенный облик во Вселенной!

— А что мы будем делать с Гризли?

— Вначале я думал его убить. Особенно после того, что между вами произошло. Но потом решил оставить его в живых. Пусть живет здесь. Один на целой планете! — Рувг зловеще улыбнулся.

— Отличное решение, папа!..